James Webb’s neemt betoverende foto van de ‘Phantom Galaxy’


Phantom Galaxy

Het mid-infrarood instrument (MIRI) van de James Webb Space Telescope (JWST) is gebruikt om een prachtige en betoverende foto te maken van het hart van sterrenstelsel M74, ook wel bekend als de Phantom Galaxy.

De Phantom Galaxy is ongeveer 32 miljoen lichtjaar van de aarde verwijderd in het sterrenbeeld Vissen, legt de Europese Ruimtevaartorganisatie (ESA) uit. Het ligt bijna recht tegenover de aarde, wat het in combinatie met zijn goed gedefinieerde spiraal tot een vast en favoriet doelwit maakt voor astronomen die de structuur van galactische spiralen bestuderen.

“Webb’s scherpe visie heeft delicate filamenten van gas en stof onthuld in de grandioze spiraalarmen die vanuit het centrum van dit beeld naar buiten kronkelen,” schrijft de ESA.

“Een gebrek aan gas in de kernregio zorgt ook voor een onbelemmerd zicht op de nucleaire sterrenhoop in het centrum van het sterrenstelsel. M74 is een bepaalde klasse van spiraalstelsels die bekend staat als een ‘grand design spiraal’, wat betekent dat zijn spiraalarmen prominent en goed gedefinieerd zijn, in tegenstelling tot de fragmentarische en rafelige structuur die in sommige spiraalstelsels te zien is.”

Wetenschappers gebruikten de MIRI-camera van de JWST om de Phantom Galaxy vast te leggen, zodat ze meer te weten konden komen over de vroegste fasen van stervorming in het heelal, wat volgens de ESA deel uitmaakt van een grotere inspanning om 19 nabije stervormende sterrenstelsels in het infrarood in kaart te brengen.

Phantom Melkweg

“M74 schittert op zijn helderst in deze gecombineerde optische en midden-infraroodopname,” legt de ESA uit. “Met Hubble’s eerbiedwaardige Advanced Camera for Surveys (ACS) en Webb’s krachtige Mid-InfraRed Instrument (MIRI) die een scala aan golflengten vastlegt, heeft deze nieuwe afbeelding een opmerkelijke diepte.

“De rode kleuren geven stof aan dat door de armen van het melkwegstelsel is geregen, terwijl lichter oranje gebieden zijn met heter stof. De jonge sterren in de armen en de kern zijn blauw gekleurd. Zwaardere, oudere sterren in het centrum van het melkwegstelsel zijn te zien in cyaan en groen, die een spookachtige gloed uitstralen vanuit de kern van de Phantom Galaxy. Bubbels van stervorming zijn ook zichtbaar in roze over de armen. Zo’n verscheidenheid aan galactische kenmerken is zelden op één enkele foto te zien. Wetenschappers combineren gegevens van telescopen die over het hele elektromagnetische spectrum werken om astronomische objecten echt te begrijpen.”

Deze sterrenstelsels zijn al waargenomen door de Hubble-ruimtetelescoop, maar het camerasysteem met een hogere resolutie en een scherpere vorm van de JWST, alsmede zijn vermogen om beelden bij langere golflengten vast te leggen, zullen de internationale wetenschappers van de PHANGS-samenwerking extra inzichten verschaffen in stervormingsgebieden zoals de Phantom Galaxy.

Hieronder is een vergelijking te zien van drie beelden, één dat de Hubble optische opname is, één dat een combinatie is van Hubble en de JWST, en tenslotte één dat gewoon JWST is:

Phantom Galaxy

Het Webb-beeld is verwerkt door burgerwetenschapper Judy Scmidt, die al 10 jaar als hobby met Hubble- en andere telescoopgegevens werkt. Zij was onlangs ook verantwoordelijk voor de verwerking van het beeld dat de JWST van Jupiter maakte.


Image credits: ESA/Webb, NASA & CSA, J. Lee en het PHANGS-JWST Team. Erkenning: J. Schmidt