Iconisch Churchill-portret gestolen uit hotel en vervangen door namaak


Een van de beroemdste portretten van Winston Churchill uit het Château Laurier Hotel in Ottawa is verwisseld met een vervalsing. Het is niet duidelijk hoe lang het origineel al vermist is.

De politie onderzoekt momenteel wat een “kunstroof” wordt genoemd, nadat een werknemer iets verkeerds had opgemerkt bij het portret dat gewoonlijk in de Reading Lounge van het hotel hangt. Het frame rond de foto kwam niet overeen met de andere vijf portretten in de kamer – die allemaal genomen zijn door de Canadees-Armeense fotograaf Yousuf Karsh – en nadat het hotel contact had opgenomen met Jerry Fielder, die toezicht houdt op Karsh’s nalatenschap, bleek de handtekening een vervalsing te zijn.

“Ik heb die handtekening 43 jaar lang gezien. Dus het kostte me slechts een seconde om te weten dat iemand had geprobeerd om het te kopiëren,” vertelt Fielder aan de Guardian. “Het was nep.”

Winston Churchill
Winston Churchill, 1941 door Yousuf Karsh. Dit iconische werk wordt algemeen aangeduid als Churchill’s “Roaring Lion” portret.

De prent van Churchill had 24 jaar lang op die plaats gehangen in het hotel, waar Karsh en zijn vrouw gedurende een periode van 18 jaar tijdens zijn leven woonden. Het hotel had 15 originele werken van Karsh geschonken gekregen, waarvan er zes in de lounge te zien waren. Alle portretten zijn verwijderd totdat ze goed beveiligd kunnen worden in het licht van de diefstal.

“We zijn diep bedroefd door deze brutale daad,” schrijft Geneviève Dumas, General Manager van Fairmont Château Laurier, in een verklaring. “Het hotel is ongelooflijk trots op het huisvesten van deze prachtige Karsh-collectie, die in 1998 veilig werd geïnstalleerd.”

Hoewel de exacte timing van wanneer het portret werd gestolen niet bekend is, vertelt Karsh’s nalatenschap PetaPixel dat zij de tijdlijn van de diefstal hebben teruggebracht tot tussen 25 december 2021, en 6 januari 2022.

“Ik kon niet geloven dat iemand dit zou doen,” vertelde Fielder CBC Radio’s Ottawa Morning eerder deze week. “Het stond er al zo lang en was zo’n deel van het hotel geweest. Het was schokkend en zeer triest.

“Ik zou graag [whoever took it] teruggeven, maar ik denk niet dat dat gaat gebeuren.”

Chateau Laurier
Château Laurier Hotel, gezien vanaf Parliament Hill. | D. Gordon E. Robertson

CBC meldt dat Michel Prévost, voorzitter van La Société d’histoire de l’Outaouais, geen waarde voor het portret kon geven, maar voegt eraan toe dat er geen afdrukken van Karsh’s werk zijn toegestaan sinds zijn negatieven in de jaren negentig aan de Library and Archives in Canada werden gegeven.

Yousuf Karsh en Winston Churchill

The Roaring Lion wordt beschouwd als een van de meest iconische portretten ooit geschoten, en het staat zelfs op het bankbiljet van £5 van de Bank of England.

Op de keerzijde van het 2016 Bank of England £5 biljet staat het iconische portret van Churchill.

De foto is eigenlijk een van minstens twee portretten die Karsh van Churchill maakte tijdens een sessie. De andere, minder beroemde foto toont een meer joviale Churchill, maar is lang niet zo beroemd geworden als het meer norse, strenge portret dat misschien wel het meest bekende beeld van de Britse premier is geworden.

De portretten werden gemaakt op 30 december 1941, in de kamer van de Canadese voorzitter van het Lagerhuis, nadat Churchill een toespraak over de Tweede Wereldoorlog had gehouden voor het Canadese parlement. Karsh was opgewonden over de portretsessie, maar toen de Guardian verklaart dat toen Churchill de kamer binnenkwam, arm in arm met de Canadese premier Mackenzie King, hij “gromde” naar Karsh.

“Ik stapte schoorvoetend naar voren en zei: ‘Meneer, ik hoop dat ik het geluk zal hebben een portret te maken dat deze historische gelegenheid waardig is.’ Hij wierp een blik op mij en vroeg: ‘Waarom is mij dat niet verteld?'” herinnerde Karsh zich later.

Churchill stak toen zijn sigaar op en pufte er met een “ondeugende air” aan en gaf toen toe aan de foto.

“Ik ging terug naar mijn camera en zorgde ervoor dat alles technisch in orde was. Ik wachtte; hij bleef krachtig op zijn sigaar kauwen. Ik wachtte. Toen stapte ik op hem af en zei zonder voorbedachten rade, maar met alle respect: ‘Vergeef me, meneer,’ en rukte de sigaar uit zijn mond,” zei Karsh.

“Tegen de tijd dat ik bij mijn camera terugkwam, keek hij zo strijdlustig dat hij me wel had kunnen verslinden. Het was op dat moment dat ik de foto nam.”


Image credits: Kopportret van Churchill door Yousuf Karsh en Chateau Laurier Hotel foto door John A. Brebner en gelicenseerd onder CC BY-SA 3.0.